En el pasado, este tipo de preguntas se habría dejado en manos de los filósofos.

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En el pasado, este tipo de preguntas se habría dejado en manos de los filósofos.

“Digamos que una ciudad ve un aumento en la asistencia a los bares cuando la gente celebra la victoria”, dijo. “Se crean más puestos de trabajo en el turismo y el entretenimiento, y podría ser que esos trabajadores estén facilitando la propagación … Estás atrayendo a trabajadores de un sector en el que no tienen mucho contacto mixto, y estás poniendo ellos en el sector de la diversión y la recreación, donde lo hacen “.

El fenómeno no es exclusivo del Super Bowl. Estudios anteriores han encontrado picos en la transmisión de la gripe durante los Juegos Olímpicos de Invierno de 2002 en Salt Late City, la Copa del Mundo de 2006 en Alemania, la peregrinación anual a La Meca y los festivales de música (que, en aras de estropear toda la diversión, también estaban vinculados a aumento de las tasas de transmisión de una gran cantidad de otras cosas, incluidas las infecciones por hepatitis A, sarampión y E. coli). Stoecker y sus colegas encontraron que el efecto de la gripe no fue tan pronunciado para la ciudad anfitriona del Super Bowl, posiblemente porque, como escribieron, “las ciudades anfitrionas pueden ver una afluencia de ingresos, mejorando la salud y el comportamiento de la salud; Es posible que la mezcla local dentro de las ciudades anfitrionas no aumente como consecuencia del juego del Super Bowl; o los lugareños pueden disminuir la mezcla en respuesta al aumento de viajeros (evitando el tráfico, restaurantes concurridos, etc.) “.

La mejor manera de mitigar el efecto del Super Bowl, dijo Stoecker, es que los residentes de Seattle y Boston se vacunen, pero “para este fin de semana, es demasiado tarde para que eso suceda. Así que lávate las manos y ten cuidado con el baño “.

Y en cuanto a sus propios planes para el día del juego: “Fui a la escuela en Boston durante seis años, y las viejas lealtades mueren”, dijo. “Por supuesto que asistiré a una fiesta. Y lavarme las manos “.

Semanza vivía en la región de Rukungiri en la Uganda rural. Sufría un picor tan insoportable que el rascado continuo con las uñas no le proporcionaba ni siquiera un alivio temporal. Su solución fue romper una vasija de barro y usar el borde rugoso de una de sus piezas como herramienta de rascado. Con el tiempo, su piel quedó gravemente dañada e infectada con bacterias. Años de incesante picazón y rascado lo habían dejado tan encallecido que las agujas de las jeringas no podían penetrarlo. Moses Katabarwa, un epidemiólogo y trabajador de la salud que conoció a Semanza en 1992, dijo que su piel parecía estar cubierta de barro seco. Nadie de su aldea quería escucharlo, por lo que Semanza, rechazado, vivía en una pequeña choza detrás de la casa de su familia.

La fuente de la insoportable picazón de Semanza fue la oncocercosis, una infección por un gusano redondo parásito llamado Oncherca volvulus. Debido a que esta infección a veces puede afectar el ojo y el nervio óptico, también se conoce como ceguera de los ríos. El gusano se transmite por la picadura de una mosca negra que prospera en medio de corrientes tropicales de rápido movimiento. La enfermedad no es producida directamente por el gusano, sino por una bacteria que habita en el intestino del gusano y se libera cuando el gusano muere, lo que desencadena una reacción inmune por parte del huésped humano.

Aproximadamente 18 millones de personas han contraído oncocercosis, casi todas viven en África, con algunos casos dispersos en Venezuela y Brasil. La oncocercosis no es fatal, pero resulta en una vida miserable. La enfermedad ha cegado a unas 270.000 personas vivas en la actualidad. En Liberia, se sabe que los trabajadores infectados en una plantación de caucho colocan sus machetes en un pozo de fuego y luego usan las cuchillas al rojo vivo como herramienta para aliviar la picazón implacable. Por supuesto, la picazón también dificulta el sueño, como explica Katabarwa: “Los niños con gusanos no pueden concentrarse porque se rascan todo el día y toda la noche”. El suicidio es común entre sus víctimas.

En el Infierno de Dante, los falsificadores fueron arrojados al Octavo Círculo del Infierno, donde sufrieron una picazón eterna.

Si bien no existe una vacuna para la oncocercosis, se puede controlar con un medicamento llamado ivermectina, que ha sido donado en todo el mundo por la empresa farmacéutica Merck desde 1985. Los tratamientos con ivermectina cada seis meses matan a los gusanos recién nacidos (llamados microfilarias), que liberan el prurito. desencadenando bacterias en sus entrañas a la vez. Si bien esto da como resultado un ataque de picazón de dos días que foro de opiniones eretron aktiv es aún más insoportable que en un caso normal, este breve episodio sigue un dulce alivio. Semanza tuvo la suerte de recibir ivermectina en un programa administrado localmente iniciado por Katabarwa. Dos años después de comenzar el tratamiento, la picazón desapareció, su piel se curó parcialmente y se reintegró a su comunidad, se casó y esperaba formar una familia.

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La picazón puede ser una sensación breve o puede durar días. En el caso de la oncocercosis no tratada, puede durar toda la vida. Puede desencadenarse por estímulos mecánicos, como un suéter de lana o el movimiento sutil de las patas de un insecto sobre la piel, o por estímulos químicos, como el agente inflamatorio de la hiedra venenosa llamado urushiol. La picazón también puede resultar de daño a los nervios sensoriales o al cerebro. En algunos casos, puede ser provocado por tumores cerebrales, infección viral o una enfermedad mental como el trastorno obsesivo compulsivo. También es un efecto secundario bien conocido de ciertas drogas terapéuticas y recreativas.

El prurito está muy sujeto a modulación por factores cognitivos y emocionales. Una noche, acampando en la selva amazónica, me estaba quedando dormido cuando sentí una sensación de picazón en el brazo. Cogí mi linterna y mis gafas, vi qué lo estaba causando y sacudí un enorme milpiés. En ese momento, dormir se volvió imposible. Me había vuelto hipervigilante, y cada pequeña brisa y contracción evocaba una sensación de picazón durante el resto de la noche, no solo en el brazo afectado, sino en todo el cuerpo. Estuve luchando contra milpiés de la mente hasta el amanecer.

La naturaleza irresistible y atormentadora de la picazón es bien conocida. En el Infierno de Dante, los falsificadores (incluidos alquimistas, impostores y falsificadores) fueron arrojados al Octavo Círculo del Infierno, donde sufrieron una picazón eterna. Solo aquellos que cometieron traición, actos fraudulentos entre individuos que compartían lazos especiales de amor y confianza (como Judas Iscariote, el traidor de Jesucristo), corrieron presumiblemente peor destino en el Noveno Círculo del Infierno: quedar congelados en hielo.

Se cree que rascarse en respuesta a la picazón, como la retirada del dolor para prevenir el daño tisular, es protector.

Aquí hay una pregunta que se encuentra en la intersección de la biología y la filosofía: ¿la picazón es una forma única de tacto que es cualitativamente diferente de las otras modalidades táctiles, o es simplemente un patrón diferente de estimulación que se basa en uno o más de los sentidos del tacto que usamos? ya has encontrado en este libro? Por analogía, ¿la relación entre el picor y otras sensaciones táctiles es similar a la de un saxofón y un piano? Cada uno produce sonido, pero esos sonidos son cualitativamente diferentes. ¿O es como la relación entre el bebop jazz tocado al piano y la música clásica del período romántico tocada al piano? Ellos también se distinguen claramente debido a su estructura musical y contexto, pero surgen en el mismo dispositivo de producción de sonido. En el pasado, este tipo de preguntas se habría dejado en manos de los filósofos. Hoy, la biología puede contribuir a la discusión.

Algunos que creen que la picazón es un patrón más que un tipo único de contacto sostienen que es simplemente un tipo particular de dolor, uno de carácter débil y diluido. Señalan, correctamente, que el picor y el dolor tienen ciertas similitudes. Ambos pueden desencadenarse por una amplia variedad de estímulos: mecánicos, químicos y, a veces, térmicos. En particular, tanto el dolor como la picazón pueden activarse mediante productos químicos de la inflamación y, a veces, pueden aliviarse con medicamentos antiinflamatorios. Ambos están sujetos a una fuerte modulación por factores cognitivos y emocionales, incluida la atención, la ansiedad y la expectativa. Y tanto el dolor como la picazón señalan la intrusión de cosas en el entorno que deben evitarse; en otras palabras, son sentidos motivacionales que exigen acción. El dolor conduce a una respuesta de abstinencia refleja; el prurito conduce a una respuesta refleja de rascado. Se cree que rascarse en respuesta a la picazón, como la retirada del dolor para prevenir el daño tisular, es protector. Puede hacer que desalojemos artrópodos venenosos, como arañas, avispas o escorpiones, o aquellos que transmiten patógenos que causan enfermedades, como mosquitos de la malaria o pulgas portadoras de plagas.

Si la picazón fuera simplemente una forma de dolor débil o intermitente, entonces uno podría imaginar que el aumento de la integridad o la frecuencia de un estímulo con picazón podría elevarlo al umbral de sensación de dolor o, por el contrario, que la atenuación de un estímulo doloroso podría provocar que evoque. una sensación de picazón. Sin embargo, cuando se estudia en un laboratorio con estímulos cuidadosamente controlados, esto nunca sucede. El dolor débil es solo un dolor débil y la picazón intensa es solo una picazón intensa. Otra distinción clave entre la picazón y el dolor tiene que ver con su ubicación en el cuerpo. Si bien el dolor se puede sentir ampliamente, en la piel, los músculos, las articulaciones y las vísceras, la picazón se limita a la capa externa de la piel y las membranas mucosas adyacentes a la piel, como las que recubren la boca, la garganta, los ojos, la nariz, labios menores y ano. Puede sentir dolor en las tripas, pero no comezón en las tripas.

Puede sentir dolor en las tripas, pero no comezón en las tripas.

Si la picazón es, entonces, una forma única de tacto, entonces uno esperaría encontrar fibras de neuronas sensoriales en la piel que se activan de manera única por estímulos de picazón y que, cuando se estimulan eléctricamente en el laboratorio, dan lugar a una picazón, pero no a una picazón. sensación de dolor. Esto se llama teoría de la línea etiquetada, que sostiene que las mismas neuronas sensoriales en la piel pueden indicar picazón o dolor, dependiendo de su patrón de disparo eléctrico.

En 1997, el investigador Martin Schmelz y sus colegas encontraron los primeros indicios de fibras nerviosas sensoriales específicas del prurito en humanos utilizando microneurografía, la técnica en la que se pasa un electrodo fino a través de la piel hasta un nervio sensorial para registrar la actividad eléctrica de fibras individuales. Encontraron una población de fibras lentas, amielínicas que responden eléctricamente cuando se aplica histamina (una sustancia química que induce la picazón y que normalmente se produce en el cuerpo) en pequeños parches de piel en las piernas de los voluntarios. La respuesta eléctrica comenzó justo cuando los sujetos informaron haber sentido una sensación de picazón en ese mismo lugar. Curiosamente, estas fibras no se dirigieron solo a un pequeño parche de piel, sino que se extendieron para inervar una región de aproximadamente tres pulgadas de diámetro. Debido a que estas fibras no respondieron a la estimulación mecánica, se pensó que eran específicas de la picazón, lo que respalda la teoría de las líneas marcadas. Sin embargo, algunos años más tarde, este mismo grupo de investigadores descubrió que al menos algunas de estas fibras sensibles al picor también podrían activarse eléctricamente mediante un estímulo de dolor, lo que contradice la teoría de las líneas marcadas.

Parte de la dificultad para interpretar estos hallazgos es que el estímulo de picazón utilizado fue la histamina, y sabemos que la histamina es solo uno de varios desencadenantes de picazón diferentes que actúan a través de diferentes vías químicas. De hecho, la mayoría de nosotros hemos tenido la experiencia de tratar la picazón con una crema antihistamínica y hemos descubierto que solo funciona en algunos casos. No sabemos por estos experimentos si las fibras nerviosas que transmiten formas de picazón independientes de la histamina también responden al dolor. Y, por lo tanto, la prueba de la existencia de neuronas de línea marcada para la picazón en humanos sigue sin establecerse.

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Cuando las personas se presentaron para una conferencia pública gratuita en la ciudad universitaria alemana de Giessen, no se dieron cuenta de que iban a ser sujetos de un experimento inusual. El título de la conferencia, presentada en cooperación con una estación de televisión pública, fue “Picazón: ¿Qué hay detrás?” Las cámaras de video en la sala se enfocaron tanto en la audiencia como en el orador. El objetivo del experimento era determinar si la sensación de picazón podía inducirse en la audiencia mostrando imágenes de pulgas, ratones, marcas de arañazos en la piel y erupciones cutáneas. Como control, también se presentaron imágenes de bañistas y madres con bebés (piel suave e hidratada que sugiere ausencia de picazón). No es sorprendente que las imágenes relacionadas con la picazón induzcan un aumento significativo en la frecuencia de rascado de los miembros de la audiencia. Experimentos posteriores en un entorno de laboratorio utilizando videos con temas de picazón han confirmado este hallazgo básico y han demostrado que los sujetos no necesitan padecer una afección cutánea preexistente para experimentar esta picazón socialmente contagiosa. Una propuesta interesante para explicar este fenómeno fue que las personas que eran más empáticas tenían más probabilidades de sentir picazón cuando observaban que otra persona se rascaba. Sin embargo, cuando se entregaron cuestionarios de personalidad a los sujetos de estos experimentos, no se encontró correlación entre la empatía y el contagio del picor social. En cambio, las personas con la mayor tendencia a experimentar emociones negativas (alto neuroticismo) tenían más probabilidades de estar sujetas al contagio de picazón social.

¿Por qué es que ver a otra persona rascarse nos hace sentir picazón?

¿Por qué ver cómo se golpea el dedo de otra persona con un martillo no suele hacer que retiremos nuestros propios dedos, pero ver a alguien rascarse nos hará sentir picazón y también nos hará rascarnos? La mejor suposición es la siguiente: a lo largo de la mayor parte de nuestra historia humana, hemos estado expuestos de forma rutinaria a parásitos portadores de enfermedades y toxinas. En situaciones en las que esto ocurre, si nota que la persona a su lado se está rascando, hay una buena razón para creer que también está expuesto al mismo insecto peligroso, gusano, etc. y, por lo tanto, es adaptativo que sienta picazón. y raspe para reducir su propia posibilidad de daño. El dolor, por el contrario, es débilmente contagioso social, porque la causa de la mayor parte del dolor generalmente no se transmite de persona a persona.

Imagina que estás en un subterráneo y la persona sentada a tu lado comienza a rascarse incontrolablemente. Ese extraño está claramente atormentado pero, sea honesto ahora, ¿su primera reacción es compasión o repulsión? El autor Andre Gide examina esta pregunta:

La picazón que he sufrido durante meses … recientemente se ha vuelto insoportable y, durante las últimas noches, casi me ha impedido dormir. Pienso en Job buscando un trozo de vidrio con el que rascarse y en Flaubert, cuya correspondencia en la última parte de su vida habla de picaduras similares. Me digo a mí mismo que cada uno de nosotros tiene sus sufrimientos y que sería muy imprudente anhelar cambiarlos; pero creo que un dolor real me quitaría menos atención y, después de todo, sería más soportable. Y, en la escala de los sufrimientos, un dolor real es algo más noble, más augusto; la picazón es una enfermedad mezquina, inconfesable y ridícula; uno puede compadecerse de alguien que está sufriendo; quien quiere rascarse hace reír.

El picor implacable puede ser la peor forma de tormento sensorial. Quizás Dante debería haberlo reservado para los peores pecadores en el Círculo más íntimo del Infierno. La compulsión por rascar es abrumadora y, sin embargo, cuando lo hacemos, quienes nos rodean retroceden y nos consideran doblemente maldecidos: tanto infestados como débiles de voluntad.

Este artículo ha sido adaptado de Touch: The Science of the Hand, Heart, and Mind de David Linden.

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